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Heroes File
Vol.125 前編

幼い頃から
思いをはせた宇宙

 「宇宙船スペースシャトルは、打ち上がった8分30秒後に地球から400キロ上空の宇宙軌道に到達し、エンジンが止まるんです。そこでシートベルトを外すと無重力なのでふわっと体が浮く。その瞬間なぜかすごく懐かしい感じがしたのを今でも鮮明に覚えています。ああ、私たちも宇宙のかけらなんだなって。何とも言えない感慨がありましたね」

 2010年、日本人女性で2人目の宇宙飛行士としてスペースシャトル・ディスカバリー号で宇宙へ飛び立ち、ミッションを成し遂げた山崎さん。そのたおやかな笑顔で語られる宇宙の話は、とても身近なものに感じられる。

 物心がついた頃からよく星空を眺めていたという。アニメの「宇宙戦艦ヤマト」や「銀河鉄道999」も大好きで、漠然と宇宙に憧れを抱いていた。そんな思いに現実味が増したのが中学3年の時だった。

 「スペースシャトルが、打ち上がった直後に爆発したのをテレビで見ました。大変な事故が起きたとショックでしたが、それと共にリアルタイムに宇宙へ行く人たちがいるのを目の当たりにし、私も宇宙へ行くことが可能なのかも知れないと思うようになりました」

チャンスをつかんでも
宇宙へ行くまで11年

 高校卒業後、東京大学の航空学科へ進学。同大学院在学中には米国へ留学し、ロボット工学を学んだ。その間に宇宙開発事業団(現・宇宙航空研究開発機構)の宇宙飛行士試験を受けるも、書類審査で不合格。

 「ただ、応募自体にロマンを感じ、心が弾んだのでいつかまた受けようと思いました」

 大学院修了後、宇宙開発事業団にエンジニアとして就職。宇宙の実験施設の開発に携わり、3年目に再び宇宙飛行士の試験を受けた。今度は書類選考を無事通過。2次、3次試験を経て、見事、宇宙飛行士候補者として認定された。応募者864人。選ばれたのは古川聡さん、星出彰彦さん、そして山崎さんの3人である。

 「どうして自分が合格できたのかは分かりません。ただ、試験はどれも楽しかった。見知らぬ人たちと閉鎖環境で7日間過ごすという、一見過酷な試験も私には貴重な経験に思えました。試験そのものをそんな風に楽しめたのが良かったのかも知れません」

 ところが、喜びもつかの間、選ばれた他の2人は訓練に入ったものの、予算などの都合で山崎さんは待機となる。「さすがに焦りました。最年少だからしかたないと思いつつも、悔しさはありましたね」

 その後も、公私含めて思いがけない出来事が生じ、山崎さんが宇宙へ行けたのは11年後のことだった。

(井上理江=文 小山昭人=写真)
「後編」は11月23日(日・祝)に掲載する予定です。

山崎 直子
やまざき・なおこ 1970年千葉県生まれ。東京大学大学院修了後、宇宙開発事業団(現・宇宙航空研究開発機構)勤務。2010年にスペースシャトル・ディスカバリー号で宇宙へ。現在、内閣府宇宙政策委員会委員、立命館大学、女子美術大学客員教授。11月25日(火)に翻訳絵本『星のこども カール・セーガン博士と宇宙のふしぎ』を出版予定。
「マイナビ転職」からもご覧いただけます。

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